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CHEOPS
Grünes Licht für neue Exoplaneten-Mission
von Stefan Deiters
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19. Februar 2014

Jetzt kann es losgehen: Das wissenschaftliche Programmkomitee der europäischen Weltraumagentur ESA hat auf seiner heutigen Sitzung grünes Licht für den Bau des CHaracterising ExOPlanets Satellite (Cheops) gegeben. Im Rahmen der Mission soll versucht werden, extrasolare Planeten mit bislang nicht erreichter Genauigkeit zu charakterisieren. Der Start ist für 2017 geplant.

Cheops

Cheops soll ab 2017 rund 500 Sterne ins Visier nehmen und nach Planetentransits fahnden. Bild: Universität Bern

Die Mission CHaracterising ExOPlanets Satellite, kurz Cheops, war Ende 2012 als erste "kleine" Mission oder S-Klasse-Mission der europäischen Weltraumagentur ESA ausgewählt worden (astronews.com berichtete). Auf der heutigen Sitzung des wissenschaftlichen Programmkomitees (SPC) der ESA wurde nun der Baubeginn des Satelliten beschlossen. Der Start von Cheops ist für das Jahr 2017 geplant. Der Satellit soll die Erde in einer Höhe zwischen 650 und 800 Kilometern umrunden.

"Nach einer eingehenden Studienphase von rund eineinhalb Jahren wurde nun die Machbarkeit des Exoplaneten-Teleskops bestätigt", berichtet Wolfgang Baumjohann, der Direktor des an der Mission beteiligten Instituts für Weltraumforschung (IWF) der Österreichischen Akademie der Wissenschaften, der auch gleichzeitig einer der Vertreter Österreichs im SPC ist. Besonders Wissenschaftler, die sich mit der Erforschung von Planeten um andere Sonnen befassen, werden den Baubeginn von Cheops - nach dem Ende der Exoplaneten-Missionen Corot und Kepler - begrüßen.

 Dabei unterscheidet sich das Prinzip der Mission deutlich von dem des "Planetenjägers" Kepler: Cheops wird nämlich helle Sterne ins Visier nehmen, von denen man bereits weiß, dass ein Planet um sie kreist. Der Satellit soll dann die Helligkeit des Sterns mit großer Genauigkeit überwachen und so nach Hinweisen für Transits suchen. Als Transit bezeichnen Astronomen das Vorüberziehen eines Planeten vor seiner Sonne, das sich von der Erde aus beobachten lässt.

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Die Beobachtung des Transits eines Planeten ist für Astronomen auch für Systeme von Interesse, in denen man bereits mit einem anderen Verfahren, der sogenannten Radialgeschwindigkeitsmethode, Planeten nachweisen konnte. Bei diesem Verfahren wird nach einem Wackeln des Zentralsterns gesucht, das durch einen umlaufenden Planeten verursacht wird. Es verrät den Astronomen vor allem etwas über die Masse der fernen Welt.

Mit der Transitmethode lässt sich nun auch der Radius eines extrasolaren Planeten bestimmen, wodurch es möglich wird, auch seine Dichte zu berechnen und damit Aussagen über seinen inneren Aufbau zu machen. Die Astronomen hoffen vor allem auf neue Erkenntnisse über sogenannte "Super-Erden", also Planeten, die zwar größer als die Erde, aber kleiner als der Neptun sind. Cheops soll zudem auch Informationen über möglicherweise vorhandene mächtige Atmosphären der fernen Welten liefern.

Cheops wird von der ESA gemeinsam mit der Schweiz realisiert werden, wobei auch zahlreiche weitere ESA-Mitgliedsstaaten beteiligt sind. Die Leitung liegt bei Professor Willy Benz vom Center for Space and Habitability (CSH) der Universität Bern. Der etwa 200 Kilogramm schwere Satellit wird über ein Teleskop von 30 Zentimetern Durchmesser und eineinhalb Metern Länge verfügen und soll insgesamt 3,5 Jahre aktiv sein. Cheops soll in dieser Zeit rund 500 Sterne anvisieren.

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siehe auch
Neue ESA-Mission: Cheops nimmt Exoplaneten ins Visier - 22. Oktober 2012
Ferne Welten - unsere Berichterstattung über die Suche nach extrasolaren Planeten und außerirdischem Leben
Links im WWW
CHEOPS, Seite der ESA
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