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HUBBLE
Festliche Farben zu Weihnachten
von Stefan Deiters
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24. Dezember 2012

Kurz vor Weihnachten hat das Team des Hubble-Heritage-Projekts eine faszinierende Aufnahme des Planetarischen Nebels NGC 5189 veröffentlicht. Die farbenfrohen Überreste eines sterbenden Sterns erinnern ein wenig an ein festliches und gewundenes Band im Weltraum. Es handelt sich um das bislang detaillierteste Bild dieses Objekts.

 NGC 5189

Blick auf den Planetarischen Nebel NGC 5189. Bild: NASA, ESA und das Hubble Heritage Team (STSci/AURA) [Großansicht]

Planetarische Nebel gehören mit zu den schönsten Objekten, die man am nächtlichen Himmel beobachten kann. Ihre Vielfalt an Farben und Formen überrascht selbst Astronomen immer wieder und es wundert daher nicht, dass es auch einige "festliche" Planetarische Nebel gibt. Ein Beispiel dafür ist NGC 5189, der sich in einer Entfernung von rund 3.000 Lichtjahren im Sternbild Fliege befindet. Die ESA hat in der vergangenen Woche eine neue Aufnahme des Nebels veröffentlicht, die mit dem Weltraumteleskop Hubble entstanden ist. Dabei handelt es sich um die detaillierteste Aufnahme des Objekts, die bislang gemacht wurde.

Planetarische Nebel stellen eine kurze und dramatische Phase am Ende des nuklearen Lebens eines sonnenähnlichen Sterns dar. Der Stern stößt dann nämlich große Teile seiner äußeren Hülle ins All ab und bringt diese durch die intensive ultraviolette Strahlung des Sternenrests im Zentrum zum Leuchten. Es können sich auf diese Weise sehr faszinierende Strukturen bilden, deren Entstehung nicht immer vollständig verstanden ist. Auch unsere Sonne wird in rund fünf Milliarden Jahren einmal zu einem Planetarischen Nebel werden und dann vermutlich potentiellen Himmelsbeobachtern auf anderen Welten ein faszinierendes Schauspiel bieten.

Planetarische Nebel haben, anders als ihr Name vermuten lässt, überhaupt nichts mit Planeten zu tun. Durch die frühen Teleskope ähnelten sie jedoch ein wenig dem Aussehen von Uranus oder Neptun in unserem Sonnensystem, so dass sich die Astronomen bei ihren Beobachtungen an diese Gasriesen erinnert fühlten. Im Falle von NGC 5189 kann dies allerdings nicht der Fall gewesen sein: Der Nebel ist nicht etwa, wie viele andere, kugelförmig, sondern hat ein S-Form.

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Auf dem detailreichen Hubble-Bild sind in dem Gas rund um den glühenden Sternenrest zahlreiche faszinierende Formen auszumachen: So sind beispielsweise eine Reihe dichter Knoten in den Gaswolken und bugwellenähnliche Strukturen zu erkennen, die durch die Strahlung und das ausströmende Gas des Sterns geformt werden.

Die Knoten in den Gaswolken vermitteln auch einen guten Eindruck davon, wie riesig ein solcher Planetarischer Nebel ist: So hat jeder einzelne Knoten, so winzig er auf dieser Aufnahme auch erscheinen mag, in etwa den Durchmesser unseres Sonnensystems. Der Zentralstern, ein heißer Weißer Zwerg, ist nur als heller Lichtpunkt auszumachen. Er dürfte in etwa den Durchmesser der Erde haben, jedoch ein Vielfaches ihrer Masse. 

Weitere Bilder von Planetarischen Nebeln, die schon einmal als unser Bild des Tages zu sehen waren, haben wir in einem speziellen Album zusammengestellt. Mit dem Blick auf diesen "festlichen" Planetarischen Nebel wünschen wir unseren Leserinnen und Leser ein besinnliches Weihnachtsfest.

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siehe auch
Bilder des Tages: Planetarische Nebel
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