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MARS EXPLORATION ROVER
Opportunity erreicht Endeavour-Krater
von Stefan Deiters
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11. August 2011

Nach einer fast drei Jahre dauernden Fahrt hat der Marsrover Opportunity in dieser Woche den Rand des Kraters Endeavour erreicht. Seit das Gefährt im Spätsommer 2008 aus dem Marskrater Victoria geklettert war, hat es rund 21 Kilometer zurückgelegt. Nun wird Opportunity einen Krater erkunden können, der größer ist als alle anderen bislang untersuchten Marskrater.

Endeavour-Krater

Blick auf einen Teil des westlichen Rands des Endeavour-Kraters. Das Bild entstand am 6. August 2011. Opportunity erreichte den Kraterrand am "Spirit Point" (links dieser Szene) dann am 9. August. Bild: NASA / JPL-Caltech / Cornell / ASU  [Großansicht]

Im August 2008 verließ der Marsrover Opportunity den Victoria-Krater, den er zuvor ein Jahr lang erkundet hatte (astronews.com berichtete). Das Rover-Team setzte dem Gefährt bald darauf ein neues, sehr ehrgeiziges Ziel: Opportunity sollte zum Endeavour-Krater fahren, dessen Rand mehr als 20 Kilometer von der damaligen Position des Rovers entfernt liegt. Als sich Opportunity im September 2008 auf den Weg machte, wusste niemand, ob der Rover, der schon ein Vielfaches länger funktioniert hatte als ursprünglich geplant gewesen war, dieses Ziel auch erreichen würde. Doch jetzt ist es geschafft und vor Opportunity liegt ein neues, faszinierendes Gelände für weitere Untersuchungen.

Der Endeavour-Krater hat einen Durchmesser von 22 Kilometern und ist damit mehr als 25-mal größer als der Victoria-Krater. Die Wissenschaftler hoffen, dass Opportunity hier deutlich älteres Gestein untersuchen kann als in den ersten sieben Jahren auf dem Mars. Endeavour wurde unter anderem ausgewählt, weil die NASA-Sonde Mars Reconnaissance Orbiter hier Hinweise auf Mineralien gefunden hat, die während einer feuchteren Periode der Marsgeschichte entstanden sein müssen.

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"Wir werden bald die Möglichkeit erhalten, Gesteinstypen zu untersuchen, denen die Rover bislang nicht begegnet sind", so Matthew Golombek, ein Mitglied des Rover-Teams am Jet Propulsion Laboratory der NASA. Die im Endeavour-Krater entdeckten Mineralien entstünden nur unter feuchten Umweltbedingungen. "Wir können also möglicherweise etwas über dieses lebensfreundlichere Klima lernen, das sich offenbar sehr von dem unterscheidet, bei dem die Gesteine in der Ebene entstanden sind."

Opportunity erreichte am Dienstag einen Punkt am Kraterrand, dem das Team den inoffiziellen Namen "Spirit Point" gegeben hatte (siehe das heutige Bild des Tages). Sie wollten damit an Opportunitys Zwilling Spirit erinnern, dessen Mission offiziell im Mai für beendet erklärt worden war. "Die Ankunft an diesem Ziel ist auch eine Erinnerung daran, dass die Rover weitaus länger aktiv waren, als die ursprünglich geplanten drei Monate", betont John Callas, der Projektmanager für die Rover am Jet Propulsion Laboratory.

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siehe auch
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Marsrover: Opportunity vor langer Fahrt - 23. September 2008
Mars Exploration Rover - Missions-Webseite bei astronews.com
Mission Mars, die astronews.com-Berichterstattung über die Erforschung des roten Planeten
Links im WWW
Mars Exploration Rovers, Seite der NASA
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