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MARS
Schüler entdecken neues Loch auf dem Mars
von Stefan Deiters
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23. Juni 2010

Eigentlich waren die 16 Schüler der kalifornischen Evergreen Middle School dabei, Lavaröhren auf dem Mars genauer zu untersuchen. Dabei stießen sie jedoch überraschend auf ein weiteres jener dunklen Löcher, die schon 2007 die Öffentlichkeit fasziniert hatten. Vermutlich ist es durch den Einbruch der Decke einer darunter liegenden Lavaröhre entstanden.

Mars

Das neu entdeckte "Loch" in der Region des Vulkans Pavonis Mons auf dem Mars. Bild: NASA/JPL-Caltech/ASU

Mit dem Mars Student Imaging Program versucht die Arizona State University amerikanische Schüler direkt an der Erforschung des Mars zu beteiligen. Eine Klasse nimmt sich dabei eine geologische Fragestellung über den roten Planeten vor, die sie abschließend mit Hilfe eines Fotos zu beantworten versucht, das auf ihre Anweisung von einer der Kameras an Bord einer Marssonde gemacht wurde. An dem Programm beteiligten sich seit seinem Start im Jahr 2004 über 50.000 Schüler.

"Die Schüler haben ein Forschungsprojekt entwickelt, in dem sie die Regionen aufspüren wollten, in dem Lavaröhren am häufigsten auftreten", erläutert Dennis Mitchell von der Evergreen Middle School im kalifornischen Cottonwood, der als Lehrer die Arbeit der Klasse begleitete. "Die Frage war, ob Lavaröhren häufiger in der Nähe des Gipfels eines Vulkans, an dessen Flanken oder in den umgebenden Ebenen auftreten." Lavaröhren sind Höhlen, die durch fließende Lava entstanden sind. Solche Strukturen sind auch in vulkanischen Regionen der Erde häufig zu finden.

Um diese Frage zu beantworten, untersuchten die Schüler mehr als 200 Bilder, die mit dem Thermal Emission Imaging System (THEMIS) an Bord der Sonde 2001 Mars Odyssey aufgenommen wurden. Dann wählten die Schüler zwei Gebiete am Bereich des Vulkans Pavonis Mons aus, die bislang noch nicht in hoher Auflösung (rund 18 Meter pro Pixel) von THEMIS fotografiert worden waren - ein Haupt- und ein "Reserveziel".

Auf beiden Bildern entdeckten die Schüler tatsächlich die gesuchten Lavaröhren, auf dem Reservebild allerdings war zusätzlich noch ein kleines kreisrundes Loch zu sehen. Lavaröhren auf dem Mars erscheinen meist als eine Kette von hintereinander liegenden Senken mit flachem Boden und steilen Hängen - die Reste der kollabierten Lavaröhre. Bei dem dunklen Fleck scheinen die Wände allerdings recht vertikal zu sein.

Die Entdeckung solcher Löcher hatte bereits 2007 für einige Aufregung gesorgt, da sie sich mit ihren relativ geraden Wänden deutlich von anderen bekannten Strukturen auf dem Mars unterschieden (astronews.com berichtete). Schon damals hatte man vermutet, dass es sich hierbei quasi um "Oberlichter" einer darunter liegenden Höhle handeln muss. In einem kleinen Bereich ist hier die Decke offenbar eingebrochen und hat so den Blick auf die Höhle darunter freigegeben.   

"Dieses Loch ist uns neu", versicherte auch Glen Cushing vom U.S. Geological Survey den Schülern, der die Untersuchungen 2007 geleitet hatte. "Und es ist erst das zweite, das mit Pavonis Mons in Verbindung steht." Das Loch dürfte etwa 190 mal 160 Meter groß sein und ist mindestens 115 Meter tief. Die Schüler haben die Daten "ihres Lochs" auf dem Mars nun an das Team der High Resolution Imaging Science Experiments (HiRISE) an Bord der Sonde Mars Reconnaissance Orbiter übermittelt. Mit dessen Auflösungsvermögen von nur 30 Zentimetern pro Bildpunkt könnte sogar ein Blick auf den Boden des Lochs gelingen.

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siehe auch
Mars Reconnaissance Orbiter: Neuer Blick auf das Marsloch - 3. September 2007
Mars Reconnaissance Orbiter: Geheimnisvolles Loch auf dem Mars - 25. Mai 2007
2001 Mars Odyssey: Höhlensysteme auf dem Mars? - 20. März 2007
Mission Mars, die astronews.com-Berichterstattung über die Erforschung des roten Planeten
Links im WWW
Mars Exploration, Seite der NASA
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