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MESSENGER
Baubeginn für Merkur-Sonde
von Stefan Deiters
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3
. April 2002

Nachdem die NASA Mitte letzten Jahres den Startschuss für die Entwicklung der Mission MESSENGER gegeben hat, die ab April 2009 den Planeten Merkur erkunden soll, fanden die Pläne jetzt die Zustimmung zweier Kontrollgremien. Konkret bedeutet dies, dass mit dem Bau des Raumschiffs begonnen werden kann und somit nach über 30 Jahren erstmals wieder eine Sonde zum innersten Planeten geschickt wird.

Messenger

Messenger. Bild: Johns Hopkins University /APL

Ende März hatten zwei Expertenkommissionen die Pläne des Teams an der amerikanischen Johns Hopkins University für die Mission MESSENGER (kurz für : Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging) begutachte. Das Ergebnis fiel positiv aus: "Beide Gremien haben bestätigt, dass unsere Pläne gut sind und den geforderten wissenschaftlichen Anforderungen genügen. Wir sind jetzt bereit für den nächsten Schritt", so Max R. Peterson, der Projektmanager der Mission.

Mit MESSENGER soll - wie berichtet - die erst zweite Raumsonde den innersten Planeten unseres Sonnensystems besuchen. Mariner 10 ist in den Jahren 1974 und 1975 insgesamt drei Mal an dem Planeten vorübergeflogen, konnte aber nur Daten von weniger als der Hälfte des Planeten sammeln. MESSENGER, ausgestattet mit sieben wissenschaftlichen Instrumenten, soll erstmals die komplette Merkur-Oberfläche aufnehmen und detaillierte Daten über die Zusammensetzung des Planeten sammeln.

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Das MESSENGER-Team wird nun damit beginnen, die Sonde zu bauen und ab November die wissenschaftlichen Instrumente in das Raumschiff zu integrieren. Die größte Herausforderung für die Techniker sind die extremen Temperaturen und Bedingungen mit denen die Geräte konfrontiert werden: Die Sonne ist in dieser Nähe etwa elf Mal heller als wir sie von der Erde aus sehen und die Temperaturen können 450 Grad Celsius erreichen. Die Geräte werden daher hinter einem Hitzeschutzschild arbeiten, so dass sie im wesentlichen bei Raumtemperatur betrieben werden können.

Die Reise von MESSENGER zum Merkur, die im März 2004 beginnen soll, wird fünf Jahre dauern und die Sonde wird dabei zweimal die Venus und den Merkur selbst passieren, um so einen Orbit um den innersten Planeten zu erreichen.  Die gesamte MESSENGER-Mission soll nicht mehr als 256 Millionen US-Dollar kosten und wird vom Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins Universität durchgeführt, das sich unter anderem durch die NEAR Shoemaker-Mission zum Planeten Eros einen Namen gemacht hat.

Links im WWW
MESSENGER, Mission-Homepage
NASA Discovery Programm
siehe auch
MESSENGER: NASA schickt Sonde zum Merkur - 11. Juni 2002
AstroLinks: Merkur
   
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