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Raumfahrt

WIRE-Mission gescheitert
von Stefan Deiters
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9. März 1999

Die WIRE-Mission ist wissenschaftlich gescheitert. Zwar gelingt es der NASA langsam wieder Kontrolle über den in der letzten Woche gestarteten Wide-Field Infrared Explorer zu gewinnen, doch Freude darüber will nicht aufkommen: Der zur Kühlung des Teleskops nötige gefrorene Wasserstoff wurde vollständig abgelassen.

"Wie sind sehr enttäuscht über den Verlust des wissenschaftlichen WIRE-Programms", verlautete unlängst aus dem NASA-Hauptquartier. Trotzdem erwarten die NASA-Fachleute nur eine Verzögerung bei der Gewinnung der von WIRE erwarteten wissenschaftlichen Daten: Die meisten Messungen könnten auch mit zukünftigen Missionen ausgeführt werden. WIRE sollte sogenannte "Starburst"-Galaxien beobachten und eigentlich den Auftakt zum "Origins"-Programm der NASA bilden. Außerdem war WIRE die fünfte Mission im Rahmen einer speziellen "Low Budget"-Reihe genannt "Small Explorer" (SMEX). Die anderen vier Missionen waren erfolgreich verlaufen.

Mittlerweile gibt es bei der NASA auch eine ungefähre Vorstellung, was die Probleme mit der Sonde verursacht hat. Die Hauptabdeckung des Teleskops hat sich, so die Hypothese, drei Tage eher gelöst als geplant. Dadurch war der Vorratstank an gefrorenem Wasserstoff, der zur Kühlung des Teleskops benötigt wird, dem Sonnenlicht ausgesetzt. Das Wasserstoff erwärmte sich und verdampfte ins All. Das führte schließlich dazu, daß sich die Sonde beständig um ihre eigene Achse drehte.

In den nächsten Tagen will das WIRE-Team versuchen, wieder vollkommene Kontrolle über die Sonde zu gelangen, damit wenigstens die neue Technologie an Bord gründlich getestet werden kann.

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